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段黎萍:《人类简史》中的信息学
段黎萍
11月27日

Facebook首席执行官马克·扎克伯格年初时宣布了一项新年计划,即每两周读一本书。他推荐其阅读过的第12本好书:《人类简史:从动物到上帝》,作者是以色列希伯来大学的尤瓦尔·赫拉利教授,主要讲述人类崛起的过程。

为了更好地理解《人类简史》,我同时三本书对照着读。

一千个人有一千个哈姆雷特。我一直从事于教科文组织“全民信息计划”的工作,全民信息计划有六个优先领域,分别是“信息促进发展”、“信息保存”、“信息素养”、“信息伦理”、“信息获取”、“多语言”。所以,我在读此书,也更多地关注于信息学在人类发展中的作用,特别是这六大优先领域在其中的体现。

一、信息促进发展

动物也有语言能力。例如,青猴吼出“小心,老鹰”or“小心,狮子”。由于基因突变,智人的语言能力远远高于猴子,智人能够通过有限词汇组合出无穷意义。例如:“今天早上,我在河边看到一群狮子在喝水,吓得边上的野牛都跑了,大家要小心。”基于这些信息,十几个智人商量好,等明天早上在狮子来到河边之前,挖个陷阱,捉个野牛。这些能高效组织信息并利用信息的族群能够组织大型活动,更利于族群发展。

与此同时,人类语言的另一项功能逐步体现出来,这就是“八卦信息”或者叫“社交信息”。可以想象,7万年前,有一天,三个女人坐在河闲聊,内容是:男人,食物,民主。A女说:“我昨天看到那个缺牙的男人摘了一串香蕉,都自己吃了,没带回来给大家。”B女说:“那个脸上长疤的男人倒是天天带回来不少水果复杂。”C女说:“下次选酋长时,咱们选长疤男人吧。”慢慢地,以语言为表现形式的信息处理的能力促进部落规模逐步扩大,促进部落民主生活。

除了上面说的“河边的狮子”与“摘果子的男人”这些事实信息之外,人类还有一种虚构信息并共同相信这个虚构信息的能力。从小的方面说,一个智人对另一个智人:许诺一个还未存在的事件。从大的方面说,“圣经”、“创世纪”等都是一群人,不断地虚构一个故事,并成功让绝大多数相信。这也导致了货币等价交换的产生。

二、信息保存

语言是最初的信息交流方式,但是只能进行面对面的交流,很难进行保存与广泛传播。录音机和好莱坞的有声电影也只有近100年的历史。保存信息的最初介质-大脑,原始人类的大脑能够保存数千动植物的形状、习性等信息,不然,就饿死了。但随着一个人的消亡,他大脑中存储的信息就消失了。

从语言到文字是人类进化的一大步。为了便于记录信息,原始人类开始在石头上画图或用在绳子上打结,方式记录信息,这些最后逐步演化文字。有了信息记录,就要建立数据库,就需要规范、标准、元数据等。原始数据库里元数据有:时间、地点、人、猎物及数量、种植物及数量等。苏美尔人5000年前的楔形文字和12世纪南美安地斯地区的结绳语都是原始的数据库。

随后,人类有了汉谟拉比法典之类的复杂社会行为规范的信息保存形式。

三、信息素养

与发明书写相比,各种文明还需要有组织工具(像是编目)、快速的复制工具(像是复印机)、快速准确的检索工具(像是计算机运算)、有信息素养的人,来使用和解读这些文字记录。世界上直到现在还不断有未知的古老文字被发现,但已经无法解读。

苏美尔、古埃及、古中国和印加帝国的特殊之处,就在于这些文化都发展出了良好的技术、能够将文字记录予以归档、编目和检索,另外还投入资本培养人才来负责抄写、数据管理和会计事务。其它很多没有这种能力的古老文字就逐步消失了。

对于古代社会的个人而言,学会阅读及书写文字是大量掌握信息并传播信息的基础,但这个成本高昂,掌握这种技能的人就极少,同时拥有了特别的权力,成为祭司、会计、僧侣、官员等人员,甚至导致阶层分化和世袭。

四、信息获取

信息获取是贯穿人类历史的整个发展阶段。由于古代的信息载体是泥块、石头等不易流动的介质,信息传播速度较慢,信息获取困难。后来,中国出现的纸质书本加速了信息的传播。在中世纪的中国和欧洲,阅读都只是少数人员的特权。随着中国的造纸和活版印刷术进入欧洲后,欧洲开始大量的复制各种书本,信息获取变得容易。科学技术和文化也随之快速发展。

信息获取能力的不同在各个地区的差异很大,甚至导致了帝国的变迁。在15世纪和16世纪随着世界航海技术的发展,欧洲人进入快速侵占全球的时期和技术大发展时期,而中华帝国则停止了航海和大量接收先进技术。同样,南美各个帝国、奥斯曼土耳其、莫卧儿也开始落后于时代的发展。

五、信息伦理

《人类简史》第八章的标题是“历史从无正义”。人类社会的合作网络背后的想像出来的秩序既不中立也不公平,总把人分为三六九等。上等人享有各种权力,下等人只有被歧视与压迫。从《汉谟拉比法典》到《独立宣言》都明文写出了白人/有色人种,男人/女人,自由人/奴隶,富人/穷人,高种姓/低种姓之间的不平等。这些都被归于伦理问题。

这些不同的人群在历史中地位不同,获取信息和教育的机会也不同。在信息社会中,这种不平等仍存在,不同人群接触信息的情况差距很大,导致能力和经济地位差距越来越大。称为“信息伦理”努力保护各种人群平等地获取信息,保障信息的自由流动,仍是全球性的问题。

六、多语言

人类发展中,最初出现的几种语言,随着人类的迁徙与融合,形成现在各种语言。16世纪起欧洲列强对全球的统治中逐步建立了语言学的专业研究,破译了失传2000年的楔形文字,发现了梵语与欧洲各语言之间的关系,建立了“印欧语系”理论。在《世界史纲》中,“印欧语系”也称为“雅利安语系”。

语言学这项学科得到欧洲帝国的热烈支持,为了统治更有效,就必须了解这些属民的语言和文化。当时,英国派驻印度的官员必须在加尔各答上课三年,要学习希腊语、拉丁语、梵语、乌尔都语和波斯语以及本地的文化和法律知识。这些知识为欧洲各帝国带来了明显的实际利益。

在全球化的今天,多语言的问题仍是信息学里的重要问题,跨语言检索、机器翻译等都居此类。促进网络上的多语言、支持多语言的文化表达,促进不同语言之间的信息交流。

 

研究员,清华化工系博士。曾在中国科学技术信息研究所从事信息分析研究和国际合作工作,以及在中国驻瑞典使馆科技处任一秘。现从事国际科技政策的研究工作,并担任联合国教科文组织全民信息计划中国联络点联络人。
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